El desarrollo de la agricultura y de la ganadería permitió al ser humano asentarse y vivir de forma permanente en terrenos fijos. Adiós al nomadismo, hola, sedentarismo. Desde entonces, las ciudades han sido una parte esencial de nuestro mundo, aunque no siempre la más importante. Su existencia a lo largo de la historia es también una prueba de la terquedad y resistencia del ser humano: en ocasiones, cuando elegimos un lugar en el que vivir, no lo abandonamos nunca. Y pasamos miles de años en él.
Es lo que les sucede a algunas de las ciudades más antiguas de las que se tienen constancia. Urbes cuya existencia, en el mismo lugar en el que se encuentran a día de hoy, se remonta a milenios atrás, siendo testigos de la evolución del ser humano a lo largo de centurias y centurias. Museos vivientes y reliquias del pasado que, al contrario que otras (Babilonia o Angkor in memoriam), sí han sobrevivido al paso del tiempo, y continúan siendo hoy importante nodos sociales y económicos. Nosotros hemos escogido 21 de las ciudades más antiguas del mundo y hemos comparado cómo eran y cómo son hoy.

Nota: todas las fechas son estimaciones e interpretaciones arqueológicas, y se refieren a los orígenes del asentamiento, no a su definición como "ciudad". En general, no hay consenso sobre cuál es la ciudad permanentemente habitada más antigua. Por defecto, las del Creciente Fértil son las más destacadas. De aquí se han obtenido muchas de las fechas.

Pekín, China (1000 AC)
Hay diversas teorías sobre el origen de Pekín como asentamiento urbano. Se sabe que 10.000 años AC existían asentamientos de algún tipo, pero de insuficiente entidad como para otorgarles la definición de ciudad. El gobierno chino considera de forma oficial el 1045 AC como año oficial del nacimiento de la actual capital oriental. Es, con toda probabilidad, la ciudad más antigua de Asia Oriental.

Dibujo de la Ciudad Prohibida durante la Dinastía Ming, alrededor del siglo XV DC. Pese a lo dudoso de su catalogación como ciudad, el gobierno considera que la fecha oficial del nacimiento de Pekín como tal se remonta al 1045 AC. La ciudad prohibida es el mayor símbolo de la capital china.

 

Distrito de Haidan, en el Pekín moderno. A día de hoy, la capital china es una de las urbes más grandes del planeta, y uno de los principales centros financieros y económicos de Asia oriental. Pekín ha crecido hasta convertirse en una ciudad moldeada por la expansión demográfica y por los rigores arquitectónicos del comunismo chino, en una transformación radical que, sin embargo, es coherente con su tradicional posición de relevancia y poder en la región.

 

Cádiz, España (~1100 AC)
Fundada por los fenicios alrededor del 1100 AC, Cádiz es por descontado el asentamiento urbano más antiguo del que se tiene constancia en España, quizá el de toda la Península Ibérica (en competencia con Lisboa, como veremos a continuación) y uno de los más vetustos de toda Europa Occidental. Gadir en sus inicios, bautizada así por sus fundadores fenicios, Gades más tarde, finalmente Cádiz, la ciudad ha sido un permanente cruce de culturas en un pequeño islote a las puertas del Atlántico. Cádiz serviría como puerto comercial de entrada a diversa colonias fenicias y griegas.

 

Reproducción de Gades, el asentamiento previo a Cádiz. La ciudad pasó por manos griegas, fenicias y romanas, y siempre fue una de las urbes más importantes de Europa occidental durante la Edad Antigua. Es la primera ciudad como tal de la que se tiene constancia en la actual España, y siempre fue considerada una isla.

 

En la actualidad, Cádiz es la capital de su provincia homónima y un pedazo de historia de la España moderna, gracias a la promulgación aquí de la Constitución de 1812.

 

Lisboa, Portugal, (~1200 AC)
Asentamientos en Lisboa se han registrado con anterioridad al 1200 AC, pero no hubo un desarrollo urbano digno de tal nombre hasta la llegada de los fenicios y la creación de un puerto comercial. Tiene muchas similitudes con el desarrollo de Cádiz, y compite con ella por ser la ciudad europea occidental con más proyección histórica. Lisboa, pese a la destrucción a la que se vio sometida en el siglo XVIII a causa de un devastador terremoto, es cruce de culturas y cuenta con numerosos vestigios arquitectónicos notables.

 

Olissipona para los griegos, Lisboa creció durante el Imperio Romano hasta convertirse en una de las ciudades más relevantes de Hispania durante la antigüedad. La imagen es una reproducción digital de lo que en su día fue la urbe romana, desarrollada sobre asentamientos previos griegos y fenicios.

 

Lisboa es hoy la capital de Portugal, y ha sufrido drásticas modificaciones en su fisionomía urbana por culpa del incendio del siglo XVIII que arrasó el centro de la ciudad por completo. Tan sólo el barrio de la Alfama se libró, en el casco histórico, y el resto fue rediseñado a modo de ensanche.

 

La Canea, Grecia (1700 AC)
Los orígenes de La Canea como asentamiento urbano se remontan a una de las primeras civilizaciones griegas, la micénica, mucho antes del esplendor clásico y del fin de la Edad del Bronce. Sin embargo, no adquiriría el rango de ciudad (pese a su carácter abstracto y discutible) precisamente hasta el fin de los mismos y la llegada de las invasiones dóricas que, en última instancia, llevarían al colapso de la cultura micénica. Aparece citada en La Odisea de Homero.

 

La Canea es uno de los ejemplos mejor conservados de asentamiento micénico, civilización prehelénica. Hay diversos yacimientos arqueológicos tanto en el interior de la ciudad como en otros puntos cercanos a la misma, y permiten observar las tramas urbanas urdidas por los pueblos egeos, mucho antes de que el esplendor de la Grecia clásica borrara todo su rastro.

 

Hoy, La Canea es uno de los muchos pueblos marítimos griegos que depende en gran medida del turismo. Su historia, además, al pertenecer a Creta, es riquísima: hay vestigios en ella del Imperio Bizantino, del poderío comercial y militar de Venecia y, por supuesto, del larguísimo Imperio Otomano.

 

Varanasi, India (1800 AC)
Mark Twain, en su habitual derroche imaginativo, llegó a bautizar a Varanasi como la ciudad más antigua del mundo, más antigua incluso que las cosas de las que ya se tenían constancia. No es exactamente así: la ciudad, impresionante a orillas del Ganges, puede sin duda reclamar el título de la más antigua de la India, pero se queda algo lejos de los primeros y más duraderos asentamientos urbanos de nuestro planeta.

 

La evidencia arqueológica remonta los asentamientos humanos sobre la actual ciudad de Varanasi a alrededor del siglo 20 antes de Cristo. Eso no significa, sin embargo, que ya entonces existiera una ciudad como tal. Pese a todo, es ampliamente considerado uno de los asentamientos humanos más antiguos de los que se tiene constancia. En la imagen, Varanasi en un grabado temprano del siglo XIX.

 

Hoy Varanasi es una urbe modernizada y muy relevante dentro del estado indio de Uttar Pradesh. Célebre por sus múltiples monumentos a orillas del Ganges, al que se puede acceder a través de diversas y muy icónicas escaleras, Varanasi también es una suerte de centro industrial (especialmente de la industria textil) clave para el valle.

 

Kutaisi, Georgia (2000 AC)
Sorprendente aparición en la lista. El Cáucaso, sin embargo, vio florecer a algunas de las primeras civilizaciones lejos de Oriente Medio más importantes de la Antigüedad, quizá, precisamente, por su proximidad a la Creciente Fértil. Kutaisi es considerada la primera capital del primitivo Reino de Georgia, antes del de Colchis, y se conocen asentamientos urbanos consistentes en el mismo punto de la actual ciudad desde hace miles de años.

 

Originaria capital del reino de Colchis, se cree que Kutaisi podría ser el destino último de Jasón y sus Argonautas, el poema épico griego, en Argonautica. Diversos grabados de la Edad Media y Moderna representan a la ciudad y al encuentro entre Jason y el rey Aeëtes, como este de René Boyvin (realizado en 1563).

 

Kutaisi mantiene gran parte de su legado arquitectónico antiguo, aunque la ciudad ha sido enormemente reformada y transformada desde sus inicios, como es lógico. Pese a todo, cuenta con varios monumentos Patrimonio de la Humanidad, como la catedral de Bagrati, representada en la imagen y erigida en el temprano siglo XI. Kutaisi sería posteriormente la capital del primer Reino de Georgia.

 

Damasco, Siria (2000 AC)
Damasco, en ocasiones, se arroga el pomposo título de "ciudad más antigua del mundo". La tentación es grande y lógica: hay registros arqueológicos de asentamientos en la zona que datan del 9000 AC, lo cual, en efecto, haría de ella un vetusto y excepcional registro urbano. Sin embargo, la realidad histórica es algo más tozuda: hay consenso en limitar el rango de "ciudad" a la capital siria al año 2000 AC, aproximadamente, cuando los arameos llegan a la zona y convierten a los poblados en ciudad.

 

La Universidad de Damasco es uno de los símbolos culturales y musulmanes más importantes de la capital siria. Sin embargo, la historia de Damsaco se puede trazar milenios atrás, y su herencia cultural, desde los arameos hasta los musulmanes, pasando por los romanos y los griegos, es vastísima. La ciudad ha cambiado de forma radical desde entonces, pero vestigios arqueológicos de todas las culturas que la han habitado aún perviven en su interior. (Arian Zwegers)

 

Hoy Damasco no es la ciudad más grande de Siria, pero sí su capital. Controlada casi en su totalidad por las fuerzas leales a Al-Asad, Damasco se ha visto azotada durante los últimos cinco años por la cruenta guerra civil que está resquebrajando Siria. No tan dañada como Homs o Aleppo, Damasco también ha sufrido las consecuencias de los combates y los bombardeos, y hoy afronta días de incertidumbre entre un conflicto bélico que se antoja irresoluble a corto plazo.